top of page
metathesio by Jenna Williams

Lost in Translation

by Rina Olsen

For my mother 


The only religion in a multicultural family 

          Is the hiss of a stir-fry pan filling in the silence 

As one searches for the [correct word] but even 


So i feel prayers wither and shrivel in my mouth 

          For each night i fall asleep before remembering to clasp 

My hands. they catch flame in my lungs, blackening at 


The edges and crinkling like the wrappers of those sesame seed balls 

          We ate together to the ticks of the kitchen clock. they burn up 

Into ether, lulling me into the arms of a hot summer’s evening 


Before i throw them up like i do my pasta & soda & other inconsistencies 

          From my dyspeptic organs. after the hurling it is always you that stays at 

My bedside, kneading my stomach, giving me sips of whatever came 


From that shrine of a medicine cabinet. and the 

          Prayers whisper, mea culpa. Forgive me, Father, 

For I have sinned엄마, 미안해.​1 



When i was born it was you that was gutted like a 

          Fish even though it was i that flopped onto the deck. water and gills 

Slipped from my body. lungs bloomed in their place. tell 


Me, have you traced the evolution of my squalls in the bassinet 

          To my stifled whimpers in the school bathroom stall? walls as red as 

Between my legs except for the part to my left where someone 


Scratched in A**HOLE, branding the stall 

          Just as the red brands me—brands me as a woman, though i am only 

A tadpole trying to view a delicate lotus in its entirety. i swim 


In my sweat & tears as i clutch my abdomen in bed at 4:08 AM 

          And you join me in the pond, clutching my hand amidst the pastel cobalt 

Of dawn. you help me tread, put your hand under my chin to tilt my head 


"you try / To translate this for me but all i can understand is that i am a pupa crushed in / A glittering chrysalis, my wings folded a million times over like origami stars."

Up out of the water. this is how one becomes a fish for someone else. you try 

          To translate this for me but all i can understand is that i am a pupa crushed in 

A glittering chrysalis, my wings folded a million times over like origami stars. 



It is said that daedalus once managed to thread a 

          Seashell by tying twine to an ant, putting a dollop of 

Honey to one end and sending the ant in through the 


Other. i am not daedalus but daedalus’s ant, cocooned 

          In ariadne’s thread, crawling through the walls of a seashell 

Towards a smell that never grows stronger. it’s what assures 


Me that i am still loved, loved like that book someone spilled 

          A budweiser on. pages warped, liked the wavelengths of our voices 

Intertwined in late-night halogen conversation. these walls of 


Gravitas are what allow me to believe that 

          The tennis definition of love is nonexistent [here]. when i reach 

The honey, i pray i’ll remember to cough up a prayer 


And unfold it to read before i drown in indulgences. i clasp my hands 

          As if to hang onto the safety of that shell, as fragile as all things born 

Of water, yet so strong with its sweet, sweet honeysuckle embrace. 


The ocean does not echo 

          Inside this shell. still, i try to translate all of the moon-ordained tides 

into a hymn we can both understand. 

1. Mom, I’m sorry. 


About the Writer...

Rina Olsen, a rising high school junior from Guam, is the author of Third Moon Passing (Atmosphere Press, June 2023). She is an editor for the teen literary magazines Cathartic Youth Literary Magazine, Polyphony Lit, and Blue Flame Review, and she was invited to be an instructor for Polyphony Lit’s Summer 2023 writing workshop Around the World of Poetry in 80 Days. Her writing has been awarded by Guam History Day, the Sejong Cultural Society, and the Walt Whitman Birthplace Association, and she has been published in Jellyfish Review, Okay Donkey, Lumiere Review, and elsewhere. Visit her at her website:

About the Artist...

Jenna Williams is a junior in high school and at the moment has an interest in drawing people in her life.

bottom of page